El caso de Bernard Noble se convirtió en un símbolo de las duras leyes de drogas después de haber sido sentenciado a 13 años de trabajos forzados por llevar consigo dos cigarros de marihuana. Noble, de 51 años, fue liberado de la prisión bajo libertad condicional, luego de que su abogado y un equipo de defensores -incluido el multimillonario gerente de fondos de cobertura de Nueva York, Daniel Loeb- pasaron años presionando a tribunales, gobernadores y legisladores para que revocaran la larga sentencia.

Finalmente sirvió siete años en prisión. “Realmente me sentí especial, viendo a mi familia y a todos esperando por mí”, dijo Noble a The Marshall Project por teléfono después de que salió de la prisión de seguridad media Bossier Parish, donde su madre, su hermana y otros familiares esperaban su liberación. “Lloré muchas veces en prisión silenciosamente porque no puedes hacerlo en voz alta en un lugar traicionero como ese. Pero siempre dije: ‘algún día mejorará’ “, dijo.

El largo camino

Su libertad marcó el final de un viaje legal de alto perfil que comenzó en 2010, cuando fue arrestado mientras hacía ciclismo en Nueva Orleans, donde visitaba a su familia. La policía dijo que encontraron cerca de tres gramos de marihuana en su poder. Noble fue sentenciado en 2011 bajo lo que entonces eran algunas de las leyes de drogas más duras del país.

Debido a que había sido condenado por consumir pequeñas cantidades de cocaína y marihuana varias veces en el pasado, Noble fue sentenciado a 13 años de trabajos forzados, sin posibilidad de libertad condicional, según la ley de “delincuentes habituales” de Louisiana. En medio de la creciente inquietud por la alta tasa de encarcelamiento de la nación, el caso se convirtió en un grito de guerra para revisar las duras leyes de drogas que datan de los años 80 y 90. La sentencia de Noble parecía especialmente injusta cuando otros estados legalizaban la marihuana para uso médico y personal.

“Hay muchos datos y pruebas que sugieren que las condenas duras por drogas no son efectivas, y podemos discutir esos puntos hasta que nos pongamos azules, pero la mayoría de la gente necesita ver carne y sangre”, dijo Kevin Ring, presidente de Families Against Mandatory Minimums, una organización que aboga por sentencias más indulgentes.

Medios como Newsweek, VICE y The Huffington Post (así como sitios web centrados en la marihuana como HERB y The Cannabist) escribieron sobre su historia. Su madre, Elnora Noble, recolectó casi 75,000 firmas en una petición de Change.org para su clemencia. La gente llevó a Twitter para pedirle al entonces presidente Barack Obama que conceda un indulto, usando el hashtag #freebernardnoble. (Un indulto federal no hubiera ayudado, sin embargo, porque el caso estaba en tribunales estatales).

Después de que Noble fue declarado culpable, dos jueces de tribunal de distrito distintos intentaron reducir su sentencia a cinco años, citando su falta de antecedentes violentos y el hecho de que apoyó a siete niños. Pero el fiscal de distrito de la parroquia de Orleans Leon Cannizzaro se opuso al cambio y se impuso en la Corte Suprema del Estado.

En 2015, presentaron una solicitud de clemencia al entonces gobernador republicano. Pero el Estado tenía una regla según la cual un prisionero debía haber cumplido 10 años antes de poder considerar el indulto. Noble no había alcanzado ese umbral, por lo que su petición fue denegada. Cuando el demócrata John Bel Edwards fue elegido gobernador en 2016, los partidarios volvieron a plantear el tema, utilizando la situación de Noble como una oportunidad para desafiar la ley de clemencia del estado.

Holly Harris, directora ejecutiva de Justice Action Network junto a su equipo presionaron para que cambiar la regla de los 10 años y que se considerara un indulto para Noble. Noble no recibió su indulto, pero a principios de este año, la junta de libertad condicional votó para eliminar la regla de los 10 años. El cambio ahora está esperando a ser finalizado.

Mientras tanto, en 2015, los legisladores de Louisiana aprobaron un proyecto de ley para reducir la sentencia máxima por posesión de marihuana, lo que hace que las leyes del estado estén más en línea con el promedio nacional. En una cuarta condena, el máximo se convirtió en ocho años, por debajo de 20. Pero la ley no se aplica retroactivamente.

El abogado de Noble, Jee Park, experto en políticas públicas, negoció con la oficina del fiscal del distrito. En diciembre de 2016, la oficina cedió y Noble fue condenado nuevamente a ocho años.

El fiscal Cannizzaro dijo en un comunicado enviado por correo electrónico que estaba de acuerdo con la reducción basada en las nuevas pautas de sentencia del estado. Pero agregó que originalmente se le había ofrecido a Noble un acuerdo de declaración de culpabilidad por una sentencia de cinco años. “Se negó, creyendo que vencería el caso en el juicio”, dijo Cannizzaro. “No lo hizo”. “Esperamos que el Sr. Noble haya podido resolver sus problemas de abuso de sustancias y que lleve una vida respetuosa de la ley libre de una mayor participación en el sistema de justicia penal”, agregó.

Noble solicitó la libertad condicional en junio de 2017, pero su audiencia se retrasó mientras esperaba otro ajuste legislativo que permitiera que los “delincuentes habituales” no violentos elegibles para la liberación entren en vigor. En diciembre de 2017, Noble nuevamente se presentó ante la junta de libertad condicional, pero un error técnico impidió que sus abogados hablaran en su nombre. Noble tendría que esperar dos meses más. En febrero, la junta otorgó la libertad condicional a Noble con la condición de que regresara a Missouri, donde vivía en el momento de su arresto. Sus abogados protestaron, señalando que su familia, vivienda y trabajo estaban todos en Nueva Orleans.

Durante dos meses más, Noble permaneció en prisión mientras deliberaba la junta de libertad condicional. Finalmente, a Noble se le permitió permanecer en el estado. Ahora, libre, espera devolver el apoyo que recibió ayudando a los jóvenes a evitar problemas o unirse a un esfuerzo para aumentar el salario mínimo del estado. “Estoy listo para ir a trabajar”, dijo. “No hice todo esto solo para volver a casa, comer un plato caliente de comida y trabajar en McDonalds”.

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